17 mei 2018

Overstroming van data!

Wat is het verband tussen de gevolgen van overstromingen en de keuzes die mensen maken over waar ze willen wonen? Daar probeer ik achter te komen met hulp van de data die ik onder andere in Texas verzamelde, waar mensen weer opkrabbelen na orkaan Harvey.

Als onderzoeker is je werk best wel afwisselend. Zo geef je onderwijs, begeleid je studenten of beoordeel je artikelen van andere wetenschappers. Maar soms is het gewoon fijn om in je eigen ‘bubbel’ te zitten en data te analyseren.

De komende maanden hoop ik er namelijk achter te komen of er een direct verband is tussen de gevolgen van overstromingen, en de keuzes die mensen maken over waar ze gaan wonen. In 2017 zijn er zeer heftige overstromingen geweest in Texas door orkaan Harvey. Er viel in een paar dagen tijd meer regen dan er in Nederland gemiddeld in één jaar valt, en schattingen van de totale schade liggen rond de $125 miljard.

 mg 5943
Waarschuwingsborden voor overstromingsgevaar in Amerika
Koen de Koning voor NEMO Kennislink

Dat dit bij mensen angst inzaait is goed voor te stellen. Maar de vraag is in hoeverre dit ook invloed heeft in de keuze om te gaan verhuizen naar veiligere gebieden. Of zijn mensen zo gehecht aan hun woonplaats dat ze bereid zijn het risico te nemen op nieuwe overstromingen? En hoe verandert angst met de tijd, als er net een overstroming geweest is en als de laatste overstroming vele jaren geleden is? Dit zijn vragen waar ik de komende tijd antwoord op hoop te vinden. Zo hoop ik dichter bij een antwoord te komen op de vraag: hoe verandert het risico op overstromingen en schade door klimaatverandering?

Langdurig project

Ik heb heel lang moeten wachten op de resultaten van mijn enquêtes die ik in de Verenigde Staten heb afgenomen. Het is een project dat eigenlijk al in de zomer van 2016 is begonnen. Na maanden van vallen en opstaan, literatuuronderzoek, formuleren van vragen, ontwerpen van enquêtes en verschillende keren herformuleren van de vragen begon ik in februari 2017 eindelijk met het verzamelen van antwoorden. In de eerste instantie ben ik zelf naar North Carolina geweest nadat er daar een overstroming had plaatsgevonden.

 mg 5931
Overstromingsgevaar in Amerika
Koen de Koning voor NEMO Kennislink

Daar sprak ik met makelaars om meer te weten te komen over de rol die overstromingen spelen bij het kopen en verkopen van huizen. Het was heel bijzonder om te horen hoe luchtig mensen daar soms omgaan met orkanen en overstromingen: “Mijn huis ligt praktisch aan het strand en het is altijd mooi weer, waar anders krijg je zo’n deal? Natuurlijk hebben we wel eens een overstroming, maar dan scheppen we gewoon de modder uit de garage en het is weer opgelost!”

Ik wilde de makelaars vragen om steun bij mijn onderzoek door hun klanten erbij te betrekken. Op die manier hoopte ik dat mijn enquêtes zouden worden rondgestuurd en ingevuld. Helaas stuitte dit op veel weerstand omdat de makelaars bang waren dat niemand meer een huis zou willen kopen na het invullen van mijn enquête! Het resultaat: slechts zes van de 800 mensen hadden de enquête ingevuld. Dit was een grote teleurstelling en mijn project dreigde hierdoor in het water te vallen.

Uiteindelijk kwam ik eind 2017 met het idee om de dataverzameling uit te besteden aan een Amerikaans bedrijf die gespecialiseerd is in het houden van enquêtes. Met hulp van dit bedrijf verstuurde ik mijn enquêtes naar duizenden huishoudens in de Verenigde Staten die recentelijk een huis hebben gekocht of verkocht. Vanaf dat moment ging het verzamelen van data ineens razendsnel.

Laatste puzzelstukje

Maar wat maakt het nou zo interessant om juist deze data te analyseren? En waarom heb ik er zo’n groot deel mijn tijd in gestopt? In feite is dit het laatste stukje van de puzzel die mijn onderzoek compleet maakt (dat hoop ik althans!). In de enquêtes vroeg ik onder andere of overstromingsrisico ooit een rol heeft gespeeld bij het kopen van een huis, of mensen angst hebben voor de gevolgen van overstromingen, en welke maatregelen effectief zijn om jezelf en je huis ertegen te beschermen. Door mensen uit verschillende delen van de Verenigde Staten te ondervragen kan ik zien of de antwoorden ook afhankelijk zijn van de tijd, omdat de laatste overstroming niet overal even lang geleden gebeurd is.

Ik heb tot nog toe veel tijd gestopt in computersimulaties, het verwerken van wetenschappelijke theorieën over gedrag van kopers en verkopers, en het opstellen van wiskundige formules. Maar je kunt geen wetenschap doen door alleen maar achter een computer te zitten of in de boeken te duiken. Het is ook belangrijk om echt het veld in te gaan en contact te maken met je onderzoeksobject. In mijn geval gaat dit om makelaars en huishoudens die bezig zijn met het kopen en verkopen van huizen. Zij kunnen mij de informatie geven die nodig is om de bestaande theorieën te bevestigen, ontkrachten of aan te vullen. Daarnaast leer ik er als onderzoeker veel van, en helpt het mij met het maken van keuzes bij het formuleren van een wiskundig model.

Afleiding en prioriteiten

Toen mijn data eenmaal binnen was wilde ik mezelf het liefst opsluiten met mijn data om pas weer tevoorschijn te komen als ik mijn analyses af had.

via GIPHY

Helaas had ik juist die tijd allerlei onderwijstaken en moest ik me voorbereiden op een aantal conferenties waarvan de deadlines snel naderden. Hoewel dit allemaal leuke dingen zijn, en deze het werk als onderzoeker juist zo afwisselend maken, zal je zien dat ze nét op de momenten komen dat het even niet uitkomt! Het voordeel: je bent extra gemotiveerd om alles zo snel mogelijk af te krijgen, en dus ben je super productief! Uiteindelijk, ruim twee maanden later, heb ik alles netjes af en maken mijn verplichtingen plaats voor een duik in een zee van data.

Discussieer mee

0

Vragen, opmerkingen of bijdragen over dit artikel of het onderwerp? Neem deel aan de discussie.

NEMO Kennislink nieuwsbrief
Ontvang elke week onze nieuwsbrief met het laatste nieuws uit de wetenschap.