21 augustus 2018

Op reis voor de wetenschap

Misschien denk je wel eens dat wetenschappers alleen maar mensen zijn in witte jassen die met een verward hoofd de hele dag naar wiskundige formules staren. Maar niets is minder waar. Een van de belangrijkste onderdelen van onderzoek doen is het verzamelen van data. En dat kan niet zomaar vanuit een stoffig kantoor. Ik kan mijn passie voor reizen dus ideaal combineren met mijn werk. Daar wil ik jullie in deze blog graag meer over vertellen.

Stockholm, Rome, Johannesburg, Charlotte (North Carolina) zijn voorbeelden van steden waar ik tijdens mijn werk al ben geweest. Niet alleen voor het verzamelen van data, maar ook voor het bezoeken van conferenties. Natuurlijk kun je er ook voor kiezen om hier zelf op vakantie te gaan, maar soms kom je op plekken waar je zelf niet aan zou denken. Daarnaast: wat is er nou beter dan reizen tijdens werktijd, zonder vakantiedagen op te nemen terwijl je baas betaalt!

Ik wil vooral graag wat meer vertellen over mijn reis naar North Carolina, omdat ik hier drie weken ben geweest om data te verzamelen. En omdat dit juist zo’n bestemming is waar ik anders nooit op vakantie zou gaan!

Leven aan het water
Mensen komen hier voornamelijk om te genieten van het heerlijke leven aan het water
Koen de Koning voor NEMO Kennislink

Een vreemde, maar gewone wereld

De Verenigde Staten zijn een westers land, en we kennen er veel van door films en series. Daarom is het vreemd om toch in een totaal andere wereld te stappen. Vooral in North Carolina, waar eigenlijk niet zo veel spannends gebeurt. Er zijn geen grote bekende films opgenomen, er is weinig over in het nieuws, en buitenlandse toeristen komen er nauwelijks.

Kortom: je stapt in een ‘gewone wereld’ waar mensen gewoon wonen en werken, maar toch kom je er als bezoeker in aanraking met veel onbekende dingen en gewoonten die heel anders zijn dan bij ons. Het voordeel van het gebrek aan toeristen is dat er genoeg gelegenheid is om deze mensen beter te leren kennen en erachter te komen waarom mensen zich hier zo thuis voelen.

Hitte en half-backs

Aan de kust is er duidelijk één groep goed vertegenwoordigd: rijke gepensioneerden. Eén van de redenen dat er juist in North-Carolina veel rijke mensen aan de kust wonen is vanwege de extreme hitte in Florida. Zo rond de pensioenleeftijd besluiten mensen uit steden als Washington D.C. en New York het koude noorden te verlaten om de sneeuwschuiver in te ruilen voor een bootje en golfclubs in het zonnige Florida.

Maar een deel van deze noordelingen besluit uiteindelijk vanwege de hitte toch meer halverwege te gaan wonen: in North Carolina. Dit gebeurt zo vaak dat deze mensen zelfs een speciale naam hebben gekregen: ‘half-backs’ – mensen die half terugkeren naar hun noordelijke roots. Dat het weer in North Carolina een stuk aangenamer is kon ik zeker beamen toen ik in februari de sneeuw op Schiphol verliet en aankwam in Greenville bij 23 graden!

Duurzaamheid en milieu

Waar ik het meest van ben geschrokken is het materialisme, de enorme hoeveelheid afval die mensen produceren en hoe onbewust mensen zijn over klimaatverandering. Toen klimaatverandering ter sprake kwam liet iemand mij cynisch de kade zien om het bovenste randje van het water aan te wijzen. ‘Zo hoog stond het 50 jaar geleden ook, en zo zal het de komende 100 jaar ook blijven staan.’ Het lijkt wel of de risico’s structureel onderschat worden. Op het strand stond ik met verbazing te kijken hoe de golven van de oceaan akelig dicht bij de huizen kwamen. Ik vroeg één van de bewoners of hij niet bang was dat orkanen zijn huis zouden vernietigen, waarop de man mij vertelde dat hij wel hield van de wind en de horizontale regen!

Huizen opgeslokt door duinen
Deze duinen bieden enige bescherming tegen de zee, maar het lijkt slechts een kwestie van tijd tot deze huizen worden verzwolgen door de wind en het water…
Koen de Koning voor NEMO Kennislink

Maar ook als je je wél van al deze feiten bewust bent is het moeilijk in deze maatschappij om je ‘ecologische voetafdruk’ zo klein mogelijk te houden. De reisafstanden zijn groot en de infrastructuur is volledig ingericht op auto’s, wat niet echt uitnodigt om de fiets te pakken. Ook hadden de hotels waar ik sliep niet eens normale borden en bestek voor het ontbijt. In plaats daarvan kon ik gebruik maken van niet-recyclebaar plastic wegwerpmateriaal, dat scheelde namelijk weer personeel voor de afwas. Zelfs toen ik hetzelfde bord twee keer wilde gebruiken werd mij erop aangedrongen een nieuw bord te pakken!

Inspiratie

Toch heeft deze reis mij ook zeer inspirerende dingen gebracht. Wat mij vooral opviel is hoe veerkrachtig de Amerikanen zijn en hoe hard ze bereid zijn te werken om hun doelen te bereiken. Eén van die doelen is zelfs zo uniek dat North Carolina het op het nummerbord van alle auto’s heeft staan: de eerste mens worden die in staat is om te vliegen. Ruim honderd jaar geleden waren Wilbur en Orville Wright de eerste mensen die daarin slaagden.

North carolina first in flight
Ruim honderd jaar geleden waren Wilbur en Orville Wright de eerste mensen die erin slaagden om te vliegen, en dat is nog steeds te lezen op de nummerborden van North Carolina.
Koen de Koning voor NEMO Kennislink

Op het strand van Kittyhawk in North Carolina hebben de broers eindeloos zonder succes hun vliegmachines getest, tot ze op 17 december 1903 uiteindelijk het luchtruim konden trotseren. Op precies deze plek staat nu een indrukwekkend monument die ik uiteraard graag wilde bezoeken. Ik kan moeilijk beschrijven hoe nederig en geïnspireerd ik me op dat moment voelde door deze prestatie. Het is precies de motivatie die soms nodig is bij het doen van wetenschappelijk onderzoek en bij het halen van mijn PhD. Het doel is duidelijk: vliegen! Maar er komen veel momenten van falen, en daarmee de onzekerheid of het überhaupt mogelijk is. Dat is het moment om door te zetten en het doel voor ogen te houden, wat de gebroeders Wright ook stug bleven doen.

Wright monument
Ik bij het monument van de gebroeders Wright
Koen de Koning voor NEMO Kennislink

Ik ben naar North Carolina gegaan om data te verzamelen, maar deze reis heeft mij meer opgeleverd dan dat. Het heeft me geïnspireerd om ook bij tegenslagen stug door te gaan en het onderzoek succesvol af te ronden.

Discussieer mee

0

Vragen, opmerkingen of bijdragen over dit artikel of het onderwerp? Neem deel aan de discussie.

NEMO Kennislink nieuwsbrief
Ontvang elke week onze nieuwsbrief met het laatste nieuws uit de wetenschap.