Je leest:

Vijf prangende vragen rondom Kuipers’ missie

Vijf prangende vragen rondom Kuipers’ missie

Auteur: | 19 december 2011

Deze week is de Nederlandse astronaut André Kuipers voor ongeveer een half jaar naar het Internationale Ruimtestation ISS vertrokken. Vijf prangende vragen over de lancering, de mensen en experimenten die onderdeel uitmaken van Kuipers’ missie.

Is de 45 jaar oude Sojoez veilig?

De Sojoez-capsule brengt André Kuipers naar het Internationale Ruimtestation ISS. Deze capsule is bij lancering bovenop de Sojoez-raket gemonteerd, waarvan de eerste al in 1966 werd gelanceerd. Sindsdien is de raket meer dan 1700 keer omhoog gegaan, voor zowel onbemande als bemande vluchten. ‘Slechts’ vier mensen zijn verongelukt met de Sojoez en daarom is de capsule nu het veiligste transportmiddel naar de ruimte. Kuipers zelf is niet bang. De afgelopen tijd heeft hij meerdere keren in interviews laten weten dat hij het volste vertrouwen heeft in de misschien oude maar degelijke Russische techniek.

Waarom Kazachstan als lanceerbasis?

Al sinds de jaren ’50 wordt deze plek in Kazachstan gebruikt om raketten te lanceren.

In Bajkonoer in Kazachstan lanceren de Russen al sinds de jaren ’50 raketten. Toen was het land nog onderdeel van de Sovjet-Unie. Sinds de val van het communisme is Kazachstan weer een zelfstandig land, maar de Russen zijn de plek blijven gebruiken voor het lanceren van hun raketten.

Ging het eerst nog alleen om raketten voor bommen. Later werden er ook satellieten en mensen gelanceerd. Het is niet gek dat de Sovjets Bajkonoer als plek kozen. De steppe is daar enorm uitgestrekt en er woont bijna geen mens. Handig voor als een raket uit koers raakt. De stad die speciaal werd gebouwd om de basis te ondersteunen heette Leninsk, naar de Sovjetleider Vladimir Lenin, maar werd in 1995 omgedoopt tot het huidige Bajkonoer.

Hoe lang duurt de reis naar het ISS?

Het ruimtestation ‘vliegt’ op slechts 400 kilometer hoogte.
NASA

In feite is de afstand naar het ISS een peulenschilletje. De baan waarin het ISS zich bevindt ligt op zo’n 400 kilometer hoogte. Een afstand die je met de auto in enkele uren kan afleggen! Toch is het een hele klus om er te komen. De Sojoez-raket levert de capsule met de bemanning af in een baan op ongeveer 220 kilometer hoogte. In de twee dagen na de lancering zal het ruimteschip zelfstandig naar 400 kilometer hoogte klimmen, om dan een koppeling te maken met het ISS. André Kuipers zei zelf dat het niet de afstand is die hem scheidt van de aarde, maar juist de snelheid. Het ruimtestation heeft ten opzichte van de grond een gemiddelde snelheid van zo’n 28.000 kilometer per uur. Wil je weten waar het ISS zich nu bevindt? Klik dan hier.

Wat gaat Kuipers doen met al zijn tijd in het ISS?

Kuipers ‘werkweek’ gaat vooral bestaan uit experimenten, die hij voor wetenschappers op aarde uitvoert. Het komende half jaar staan er meer dan vijftig op de planning, waar hij zelf vaak als proefkonijn voor wordt gebruikt. Wetenschappers willen onder andere weten hoe een gebrek aan zwaartekracht invloed heeft op hoofdpijn, het evenwichtsorgaan en botontkalking.

Hier oefent Kuipers alvast met een ‘glovebox’, waarin sommige experimenten plaatsvinden.

Naast de drukte van week heeft Kuipers ook gewoon vrije avonden en weekenden. In die vrije tijd kan hij natuurlijk gaan genieten van het spectaculaire uitzicht op de aarde, maar er moeten natuurlijk ook huishoudelijke taken gebeuren. Zo moet er wel eens een lampje vervangen worden of moet de wc geleegd worden. Verder is het Kuipers’ officiële taak om het Automated Transfer Vehicle van de ESA te koppelen aan het ISS en het in en uit te ruimen. Deze capsule wordt gebruikt voor de bevoorrading van het station en het dumpen van afval uit het ruimtestation.

Het spectaculaire uitzicht vanuit het ISS.

Kuipers laat zien hoe een vies klusje in zijn werk gaat: het verschonen van de wc.

Met wie vliegt Kuipers samen?

Kuipers vliegt samen met de Rus Oleg Kononenko en de Amerikaan Donald Pettit. Kononenko is een ervaren kosmonaut, want hij heeft er al bijna 200 dagen op zitten in het ruimtestation. Maar ook Pettit was al bijna een half jaar in het ISS. Wat dat betreft is Kuipers nog een ‘nieuweling’ met slechts tien dagen ervaring in de ruimte. Die vonden plaats in 2004.

De komende twee dagen zullen de drie opgesloten zitten in de krappe Sojoez-capsule. Als ze aankomen bij het ISS voegen ze zich bij de drie astronauten die er sinds november zijn. Dat zijn de Amerikaan Daniel Burbank en de twee Russen Anton Shkaplerov en Anatoli Ivanishin. Samen vormen ze de dertigste expeditie naar het ISS die vandaag voor André Kuipers is begonnen.

Deze astronauten bemannen het Internationale Ruimtestation ISS in 2011 en 2012. Klik voor de namen.
Dit artikel is een publicatie van NEMO Kennislink.
© NEMO Kennislink, sommige rechten voorbehouden
Dit artikel publiceerde NEMO Kennislink op 19 december 2011
NEMO Kennislink nieuwsbrief
Ontvang elke week onze nieuwsbrief met het laatste nieuws uit de wetenschap.