Je leest:

Saturnussonde Cassini stuurt ansicht

Saturnussonde Cassini stuurt ansicht

Dit is de tot nu toe mooiste en meest ‘buitenaards’ aandoende opname van Saturnus. De opname werd precies een maand geleden gemaakt door NASA’s planeetverkenner Cassini. Cassini bevond zich toen nog op een afstand van 111 miljoen kilometer van de planeet.

De kleurgetrouwe opname toont onder meer vijf manen rondom de planeet en gedetailleerde structuren in de uit ijsdeeltjes opgebouwde ringen rondom Saturnus. In ring A aan de buitenzijde is een 325 km breed gat zien. Hier cirkelen geen ijsdeeltjes. Ook de brede zwarte band tussen ring A en ring B is leeg. Deze 4800 km brede, donkere band is de zogeheten ‘Cassini-scheiding’, genoemd naar zijn ontdekker, de Franse astronoom van Italiaanse afkomst Cassini. bron: ESAKlik op de afbeelding voor een grotere versie.

Huygens

In december 2004 komt Cassini ook in de buurt van Titan, Saturnus’ grootste en van een dikke atmosfeer voorziene maan. Dat is een zeer belangrijk moment, omdat dan ESA’s Huygens-sonde wordt afgestoten. Huygens zal in januari 2005 afdalen op het oppervlak van Titan. De bedoeling is dat de sonde tijdens de afdaling wind-, wolken- en temperatuurmetingen gaat doen. Eenmaal op het oppervlak geland zal het ook de complexe organische chemie bestuderen die in de atmosfeer van Titan aan het werk is. Titans atmosfeer toont veel overeenkomsten met de oeratmosfeer van de aarde. Ooit zijn in onze oeratmosfeer de eerste bouwstenen voor het leven ontstaan.

Het beeld van Saturnus op deze opname is heel anders dan het beeld dat wij altijd vanaf de aarde waarnemen. Op deze opname is ook de donkere nachtzijde van de planeet te zien! Aardbewoners zien de ver verwijderde planeet altijd vol verlicht. Nu Cassini Saturnus nadert, zullen de foto’s van de atmosfeer en het ringenstelsel van de planeet nog veel spectaculairder worden. Cassini komt in juli 2004 aan bij Saturnus en wordt dan zijn eerste kunstmaan.

Christiaan Huygens (1629-1695) geldt als Nederlands beroemdste wis-, natuur- en sterrenkundige. Hij ontwikkelde de zeer succesvolle golftheorie van het licht en ontdekte de grote Saturnusmaan Titan. Een ruimtesonde van de ESA, die in 2004 op de maan zal afdalen, draagt dan ook zijn naam.

Saturnus zelf zien

Wie Saturnus, zijn ringen en het maantje Titan zelf wil zien, kan dat deze maand het beste doen. Het toeval wil dat de geringde planeet op 31 december recht tegenover de zon aan de hemel staat en daardoor de gehele nacht is waar te nemen. Rond middernacht staat Saturnus hoog aan de hemel en valt gemakkelijk op als een heldere ster in het sterrenbeeld Tweelingen. De ringen zijn al met een kleine telescoop of anders in een volkssterrenwacht zien. Ook de maan Titan is bij tijd en wijle duidelijk als een lichtstipje bij de planeet te herkennen.

Titan werd in 1655 ontdekt door onze landgenoot Christiaan Huygens, die in 1656 ook de ware aard van de ringen van Saturnus onthulde: los om de planeet cirkelend, en dus niet vast, zoals zijn tijdgenoot Galileo Galilei veronderstelde. In 2004 zal worden herdacht dat Christiaan Huygens 375 jaar geleden geboren werd (14 april 1629).

Dit artikel is een publicatie van European Space Agency (ESA).
© European Space Agency (ESA), alle rechten voorbehouden
Dit artikel publiceerde NEMO Kennislink op 09 december 2003

Discussieer mee

0

Vragen, opmerkingen of bijdragen over dit artikel of het onderwerp? Neem deel aan de discussie.

NEMO Kennislink nieuwsbrief
Ontvang elke week onze nieuwsbrief met het laatste nieuws uit de wetenschap.