Je leest:

Reële virtualiteit

Reële virtualiteit

Auteur:

Tijdens Pioneers 09 in Londen presenteerden onderzoekers van twee Britse universiteiten de ‘Virtual Cocoon’. Dit hoofddeksel is het eerste ter wereld dat alle vijf zintuigen realistisch kan stimuleren. Onderzoekers van de universiteiten van York en Warshire werken nu samen om de techniek door te ontwikkelen voor de consument. Ze richten zich daarbij vooral op de samenwerking tussen de verschillende zintuigen, zoals die ook in de echte wereld gebeurt.

Hoe zou het zijn om rond te lopen in het oude Rome? Een concert te bezoeken van Queen in hun hoogtijdagen? Of om een wandeling op Mars te maken? Weinig kans dat je deze dromen ooit werkelijkheid worden tenzij je over een tijdmachine beschikt. Maar er is hoop in de vorm van virtuele realiteit. Zo’n simulator prikkelt al je zintuigen, zodat je je in een andere wereld waant.

Tenminste, dat belooft de wetenschap al jaren. Tot nu toe komen onderzoekers niet verder dan helmen en brillen die alleen beelden naar je ogen sturen. Soms zit er ook geluid bij, maar het is niet bepaald The Matrix: je voelt, ruikt en proeft dat je voor de gek gehouden wordt. Maar als het aan wetenschappers van de universiteiten van York en Warshire ligt, zijn virtuele werelden binnen tien jaar niet meer van echt te onderscheiden.

In de Hollywood klapper The Matrix worden mensen door virtuele realiteit voor de gek gehouden. Ze kunnen de nepwereld niet van de echte onderscheiden doordat computers alle zintuigen tegelijk op een realistische manier stimuleren. Hedendaagse virtuele realiteit komt daar niet eens bij in de buurt, maar verschillende Engelse universiteiten hopen daar verandering in te brengen.

Kamelenpoep

Op Pioneers 09, een Brits evenement waar onderzoekers hun nieuwste uitvindingen tentoon stellen, presenteerden onderzoekers deze week de plannen voor een ‘Virtual Cocoon’ (virtuele cocon). Deze helm kan niet alleen het gezichtsvermogen en het gehoor, maar ook de reuk- en smaakzin prikkelen.

Gezichtsvermogen en gehoor elektronisch stimuleren is simpel – we doen het dagelijks met onze tv en I-pod. Reuk- en smaakzin zijn wat moeilijker maar, volgens de Yorkse professor David Howard, zeker niet onmogelijk. Elke geur is te mixen, zegt Howard, net als parfumfabrikanten doen. De geur komt vrij in de Virtual Cocoon en ineens ruik je de sappige biefstuk in dat veel te dure restaurant, of de kamelenpoep in de straten van het oude Egypte. Het probleem is dat de onderzoekers niet van de geur af komen.

“Geurmoleculen blijven hangen als ze in grote hoeveelheden worden verspreid. Als je met de Virtual Cocoon van de viswinkel naar de bloemenzaak loopt, wil je geen rozen die naar vis ruiken. Daarom gaan we de geur op moleculair niveau reguleren. Eén of twee briesjes is al voldoende.”

Over de smaak is Howard niet bezorgd. “Als de geur klopt, is de smaak voor negentig procent geregeld.” De moeilijkheid ligt bij het vinden van eetbaar materiaal dat van textuur kan veranderen. Het moet zowel hard als zacht kunnen zijn zodat een knapperig broodje niet aanvoelt in de mond als een pudding.

De tastzin is een verhaal apart. De Virtual Cocoon stimuleert de handen met handschoenen, hendels en oppervlakjes die van textuur veranderen, net als de smaaksimulator. Gelukkig voor de onderzoekers zijn er al shirts en zelfs hele pakken op de markt die de huid prikkelen.

Zo moet de Virtual Cocoon eruit komen te zien. De helm is draagbaar, zodat iedereen het apparaat in de eigen huiskamer kan gebruiken. De Cocoon stimuleert alle vijf de zintuigen zodat het lijkt alsof je echt op een andere plaats bent.

Huiskamerastronauten

Het belangrijkste doel van de onderzoekers is nu om alle vijf de zintuigen op een geloofwaardige manier tegelijk te stimuleren. Virtuele realiteit heeft immers weinig zin als je ogen een langsdenderende trein zien, maar je oren Beethoven’s Negende Symfonie horen. Ook houden de bouwers rekening met maatschappelijke gevolgen. Als mensen zich nu al druk maken over computerspellen waarin kinderen zichzelf verliezen, hoe zal dat dan gaan als de virtuele wereld letterlijk niet meer van echt te onderscheiden is?

Huiskamerastronauten hoeven hun adem echter niet in te houden: de onderzoekers denken dat de Virtual Cocoon op zijn vroegst over vijftien tot twintig jaar klaar is voor de huiskamers. De verwachte prijs? Zestienhonderd euro.

Dit artikel is een publicatie van NEMO Kennislink.
© NEMO Kennislink, sommige rechten voorbehouden
Dit artikel publiceerde NEMO Kennislink op 06 maart 2009

Discussieer mee

Vragen, opmerkingen of bijdragen over dit artikel of het onderwerp? Neem deel aan de discussie.

LEES EN DRAAG BIJ AAN DE DISCUSSIE