Je leest:

Planeetje ontdekt achter Pluto

Planeetje ontdekt achter Pluto

Wetenschappers hebben een groot, planeetachtig object ontdekt achter Pluto. Dit heeft de Britse omroep BBC maandag gemeld. De ‘planeet’ heeft voorlopig de naam Quaoar gekregen naar een indianenstam die leeft op de plek waar de telescoop staat waarmee het is ontdekt.

Het object heeft een diameter van 1280 kilometer en draait elke 288 jaar rond de zon. Daarmee is het de grootste vondst in het zonnestelstel sinds de ontdekking van Pluto, 72 jaar geleden. De diameter van Quaoar, die officieel nog 2002 LM60 heet, is ongeveer een tiende in vergelijking met die van de aarde en de helft van die van Pluto. Het object is groter dan Charon, de maan van Pluto.

Artistieke weergave van Quaoar. Illustratie: NASA en G. Bacon (STScI)

Het object is al op 4 juni gevonden. Michael Brown van de California Institute of Technology en zijn collega Chadwick Trujillo maakten daarbij gebruik van de Palomar Telescoop in Pasadena. De ontdekking werd vervolgens bevestigd met behulp van de Hubble ruimtetelescoop.

Beelden van Quaoar werden al in 1982 waargenomen, maar destijds werd het niet herkend als een nieuwe satelliet van de zon.

Kuiper Belt

Quaoar ligt in de zogenoemde Kuiper Belt, een grote massa steen- en ijsachtige voorwerpen die achter Neptunus om de zon draaien. De Kuiper Belt wordt beschouwd als de buitenste en minder dichte ring van het ruimtepuin waaruit ooit het zonnestelstel is ontstaan.

Ook Pluto ligt in de Kuiper Belt. De nieuwe ontdekking onderbouwt de verwachting dat er in ons stelsel mogelijk nog voorwerpen ontdekt worden die groter zijn dan Pluto. Daarmee wordt diens positie als een echte planeet ondergraven. “Het moge duidelijk zijn: Als wij Pluto nu zouden ontdekken, wetende welke andere voorwerpen er in de Kuiper Belt rondzweven, zouden we het niet beschouwen als een planeet”, aldus Brown.

Dit artikel is een publicatie van NEMO Kennislink.
© NEMO Kennislink, sommige rechten voorbehouden
Dit artikel publiceerde NEMO Kennislink op 08 oktober 2002
NEMO Kennislink nieuwsbrief
Ontvang elke week onze nieuwsbrief met het laatste nieuws uit de wetenschap.