Je leest:

Natuurkundige wordt Amerikaanse energieminister

Natuurkundige wordt Amerikaanse energieminister

Auteur: | 18 december 2008

Steven Chu (1948), die in 1997 de Nobelprijs voor natuurkunde binnenhaalde, wordt de nieuwe minister van energiezaken in de VS. Met het geld van zijn Nobelprijs deed hij veel onderzoek naar duurzame energie, met name zonne-energie en biobrandstof. Hij is de eerste Nobelprijswinnaar die plaats zal nemen in een Amerikaans kabinet, en geldt als een ‘groene’ energieman bij uitstek.

De aarde warmt op, en het is onze schuld. Daar zijn ondertussen de meeste mensen het over eens. Hoe we dat op moeten lossen ligt ook voor de hand: de uitstoot van broeikasgassen zoals CO2 moet omlaag. Maar hoe gaan we dat doen? Dat is het belangrijkste vraagstuk waar Steven Chu de komende vier jaar mee zal moeten worstelen. In het kabinet van Barack Obama wordt deze natuurkundige en Nobelprijswinnaar de nieuwe minister van Energie, een post die misschien nog nooit zo belangrijk geweest is als nu.

Steven Chu werd in 1948 in St. Louis, Missouri, geboren. Zijn ouders waren een paar jaar eerder naar de Verenigde Staten verhuisd vanuit hun geboorteland China, op zoek naar ontplooiing in hun vakgebieden (chemie en economie). Toen de politiek in China steeds onrustiger werd besloten ze te blijven. Steven Chu studeerde natuurkunde aan de universiteiten van Rochester en Berkeley, en vond een baan bij de Bell Labs, een onderzoekslaboratorium waar destijds een onbegrensde hoeveelheid onderzoeksgeld en talent beschikbaar was. Bij Bell Labs begon Chu’s zoektocht naar een manier om met licht atomen te koelen en te vangen, waar hij in 1997 de Nobelprijs voor zou ontvangen.

Steven Chu, hier nog aan het werk in een laboratorium. Bron: Berkeley University

In 1987 vertrok Chu bij Bell Labs om terug naar de universiteit te gaan. Aan de Stanford en Berkeley universiteiten werkte hij als professor in de natuurkunde, en zette hij zijn onderzoek naar het koelen en vangen van atomen voort. Hij onderzocht ook DNA-moleculen met behulp van een optisch pincet, waarmee hij een pionier werd in the biofysica.

Toen Chu in 1997 de Nobelprijs ontving voor zijn atomenval besefte hij zich dat hij met zijn geld en aanzien meer kon betekenen voor de wereld dan hij als wetenschapper tot nu toe had gedaan. Hij begon zich zorgen te maken over de klimaatverandering en het energieprobleem dat daaraan ten grondslag ligt. Toen hij in 2004 directeur werd van het Lawrence Berkeley Nationaal Laboratorium besloot hij zijn onderzoeksinstituut in te zetten om naar duurzame energiebronnen te gaan zoeken, waarbij hij zich vooral op zonne-energie en biobrandstoffen richt.

Een magneto-optische val, het idee waarvoor Chu in 1997 zijn Nobelprijs ontving. Zes laserstralen remmen atomen af, terwijl een magneetveld het wolkje tegen de zwaartekracht in vasthoudt.

Steven Chu geldt als een van de meest prominente voorvechters van alternatieve energiebronnen. Een voorbeeld van de toespraken die hij geeft om het bewustzijn over het energieprobleem te vergroten is te bekijken via CityTV.nl. (Chu’s toespraak begint om 32 minuut 30 seconden.) Deze toespraak gaf Chu begin 2008 op een congres van de stichting Fundamenteel Onderzoek der Materie in Veldhoven. Er staat Chu een zware taak te wachten op het ministerie dat hij vanaf 20 januari mag gaan leiden. Chu is een wetenschapper die de ernst van het energieprobleem inziet, en op zijn nieuwe positie kan hij wellicht veel betekenen voor de oplossing daarvan.

Zie verder:

Dit artikel is een publicatie van NEMO Kennislink.
© NEMO Kennislink, sommige rechten voorbehouden
Dit artikel publiceerde NEMO Kennislink op 18 december 2008

Discussieer mee

0

Vragen, opmerkingen of bijdragen over dit artikel of het onderwerp? Neem deel aan de discussie.

NEMO Kennislink nieuwsbrief
Ontvang elke week onze nieuwsbrief met het laatste nieuws uit de wetenschap.