Je leest:

Nasa vindt grote hoeveelheden ijs op Mars

Nasa vindt grote hoeveelheden ijs op Mars

Na vele jaren van speculaties is het nu zeker: op de planeet Mars komen grote hoeveelheden ijs voor. Dat is ontdekt door de Amerikaanse ruimtesonde Odyssey, die sinds vorig jaar bezig is gegevens te verzamelen van de rode planeet. Het is de belangrijkste vondst die ooit op Mars is gedaan.

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA zal komende donderdag met officiële mededelingen komen over de historische ontdekking. De Britse krant The Sunday Times bracht het nieuws zondag als eerste naar buiten.

Mogelijk ooit oceanen

De ijsvlakten strekken zich uit vanaf de polen tot bijna aan de evenaar. De hoeveelheden zijn zo groot dat ze de overblijfselen zouden kunnen zijn van wat ooit oceanen waren. Als dat het geval is, is de kans groot dat er ooit leven was op de planeet.

Opnames van Mars gemaakt met de ‘Gamma Ray Spectrometer Suite’ van de 2001 Mars Odyssey. De donkerblauwe gebieden bij de polen bevatten naar schatting 50% water in een laag van 1 meter diep vanaf de oppervlakte.

Leven op Mars?

De ontdekking lost een vraagstuk op waarover wetenschappers zich al tientallen jaren het hoofd buigen en geeft opnieuw voedsel aan het vraagstuk of er ooit leven op Mars is geweest. Deskundigen sluiten niet uit dat de NASA zal besluiten om binnen twintig jaar een bemande vlucht naar Mars uit te voeren.

Tot nu toe had geen enkele ruimtevaartorganisatie serieuze plannen om een mens naar Mars te sturen omdat er dan niet voldoende water mee kan om te overleven. De ontdekking van het ijswater kan nu alsnog een stevige impuls geven aan het sturen van bemande ruimtevlucht.

Om meer over het Marsoppervlak te weten te komen zal er eerst een onbemand ruimtevaartuig naar Mars moeten gaan om daar stukken steen en ijs op te halen en die mee terug te nemen naar de aarde.

De bevindingen van de Odyssey bevestigen eerdere vermoedens dat de planeet Mars over enorme ijsreservoirs beschikt. Wetenschappers gingen ervan uit dat ze met de sonde een jaar nodig hadden om voldoende bewijzen te bevinden. Maar het lukte hen veel sneller.

Half jaar onderweg

De onbemande Mars Odyssey werd op 7 april 2001 met een klassieke Delta-raket vanaf Cape Canaveral gelanceerd. Na een probleemloze reis van zes maanden en 460 miljoen kilometer, slingerde de sonde zich eind oktober in een baan rond de rode planeet. Daarna manouvreerde de sonde zich in een baan op 400 kilometer van het oppervlak. De sonde is sindsdien in staat om iedere twee uur een rondje om Mars te maken.

De sonde, genoemd naar de film 2001: A Space Odyssey van Stanley Kubrick, is vooral ontworpen om naar sporen van water te kunnen zoeken. Er is een speciaal instrument aan boord dat met behulp van gammastralen tot één meter onder het marsoppervlak neutronen kan meten, waaruit de aanwezigheid van water kan worden afgeleid. Verder speurt de ruimtesonde naar de aanwezigheid van mineralen en stralingsmetingen.

Geen landing

De 2001 Mars Odyssee zal op Mars geen landing maken. Een oorspronkelijk geplande Marslander werd geschrapt wegens het mislukken van de twee vorige missies in 1999 met de marssondes de Mars Climate Orbiter en de Mars Polar Lander. Die gingen beiden verloren door menselijke fouten. De NASA kon zich eenvoudigweg niet opnieuw een misser permiteren.

Later zal de 2001 Mars Odyssey ook fungeren als doorgeefluik voor de communicatie met toekomstige Amerikaanse en andere Marsverkenners.

Bezoek ook de website van Discovery Planet

Dit artikel is een publicatie van NEMO Kennislink.
© NEMO Kennislink, sommige rechten voorbehouden
Dit artikel publiceerde NEMO Kennislink op 28 mei 2002

Discussieer mee

0

Vragen, opmerkingen of bijdragen over dit artikel of het onderwerp? Neem deel aan de discussie.

NEMO Kennislink nieuwsbrief
Ontvang elke week onze nieuwsbrief met het laatste nieuws uit de wetenschap.