Je leest:

Mars Rovers beslissen zelf

Mars Rovers beslissen zelf

Auteur: | 3 januari 2007

NASA’s Mars Rovers Spirit en Opportunity, die al meer dan twee jaar op onze buurplaneet rondrijden, kunnen binnenkort zonder directe opdracht van de aardse vluchtleiding beslissingen nemen.

Een hele klus, zo’n Mars Rover besturen. NASA’s grondonderzoekende robots rijden rond op lichtminuten van de aarde en een signaal heen en weer sturen duurt al snel een kwartier. Normaal geen probleem, want stenen op Mars rennen niet weg. Maar wat als er eens een zeldzame wolk voorbij drijft of een stofhoos langs Spirit of Opportunity trekt? Dat ziet de vluchtleiding minuten te laat gebeuren.

Om snelle verschijnselen tóch te onderzoeken krijgen de Mars Rovers software voor zelfstandigheid. Die houdt, terwijl Spirit en Opportunity graven in de bodem of heen en weer rijden, een oogje open voor interessante zaken in de omgeving. NASA neemt de nieuwe software vanaf 24 januari in gebruik. De Rovers kunnen met hun upgrade ook beter om obstakels rijden of bepalen waar ze hun instrumenten kunnen steken.

NASA’s Mars Rovers zoeken op onze buurplaneet sporen van water in mineralen. bron: NASA Klik op de afbeelding voor een grotere versie.

Autonomie is de toekomst, denkt NASA. “Instrumenten aan boord van een ruimtesonde of robot verzamelen veel meer gegevens dan hun radioverbinding terug kan sturen naar de aarde”, zegt onderzoekster Rebecca Castano in een gesprek met de BBC News-site. “Het idee is nu zoveel mogelijk data te verzamelen, die aan boord van de sonde te doorzoeken op interessante verschijnselen en alleen de belangrijkste gegevens door te sturen.”

Door robots eigen verantwoordelijkheid te geven, kunnen ze zonder ingrijpen van buitenaf inspringen op verrassende maar interessante gebeurtenissen. Als NASA’s Cassini-sonde, in omloop rond Saturnus, onverwacht een brok ruimtegruis in beeld krijgt, negeert hij dat op dit moment. Met aangepaste software zou de ruimtesonde het brokje in beeld brengen en die gegevens als bonus terugsturen naar de onderzoekers op aarde.

Een toevallige opname die met de nieuwe autonome software van de Mars Rovers veel gewoner wordt. Spirit fotografeerde deze windhoos in de Gusev krater op 15 mei 2006. De windhoos trok in 9,5 minuut langs op een kilometer van de robot. bron: NASA / JPL.

Autonome ruimtesondes zijn kostendrukkend én effectief, denkt NASA. De vluchtleiding hoeft een ‘slimme’ robot alleen maar te vertellen wat interessant is en hoe hij daar ongeveer bij in de buurt kan komen – alle beslissingen over wanneer welk wieltje gas moet geven of hoe ver de robot zijn robotarm uit kan strekken worden aan boord genomen.

De Mars Rovers rijden sinds begin 2004 rond op Mars en hebben in die tijd aanwijzingen gevonden dat er vroeger vloeibaar water over onze buurplaneet stroomde. Dat wordt door wetenschappers gezien als belangrijke voorwaarde voor het ontstaan van leven. Spirit en Opportunity hebben in hun missie, die al twaalf keer langer duurt dan origineel gepland, al vier keer een software-update gekregen. De nieuwe software moet ook dienen als basisbesturing voor toekomstige robots naar andere planeten.

Dit artikel is een publicatie van NEMO Kennislink.
© NEMO Kennislink, sommige rechten voorbehouden
Dit artikel publiceerde NEMO Kennislink op 03 januari 2007

Discussieer mee

0

Vragen, opmerkingen of bijdragen over dit artikel of het onderwerp? Neem deel aan de discussie.

NEMO Kennislink nieuwsbrief
Ontvang elke week onze nieuwsbrief met het laatste nieuws uit de wetenschap.