Je leest:

De Melkweg is dood! Lang leve Binominis!

De Melkweg is dood! Lang leve Binominis!

‘Binominis’, zo luidt sinds vorige week een bijnaam van het nieuwe sterrenstelsel dat over 5 miljard jaar zal ontstaan uit de botsing van onze eigen Melkweg met het buurstelsel Andromeda. ‘Milkshake’ zou een ander voorstel kunnen zijn. Sterrenkundigen weten al enige tijd dat de catastrofe onontkoombaar is. In het latijn betekent ‘Binominis’ ‘twee namen’, of de ‘Dubbelgenaamde’, passend dus voor het nieuwe mega-stelsel.

Om maar even een beeld te krijgen van de schaal van zo’n intergalactische botsing: de Melkweg bestaat uit ongeveer een miljard sterren, en de Andromeda nevel heeft er 2 miljard. Zelfs al raast Andromeda op ons af met een verbijsterende 100 kilometer per seconde, dan heeft het toch nog twee lichtjaar af te leggen tot de ontmoeting plaats vindt. Aangezien een lichtjaar in feite de afstand is die het licht in 1 jaar aflegt, is het vrij simpel uit te rekenen wanneer Binominis een feit zal zijn.

Botsing

De feitelijke botsing zal veel minder gewelddadig zijn dan je zou verwachten, vertelt sterrenkundige professor Paul Groot van de Radboud Universiteit in Nijmegen: “Een ster is zo ongelofelijk klein vergeleken met de ruimte tussen de sterren in, dat de kans dat ze met elkaar botsen praktisch nihil is. De Melkweg en de Andromeda galaxy zullen vooral door elkaar heen vliegen, als twee stromen voetgangers die elkaar kruisen zonder elkaar zelfs maar aan te raken.”

Computersimulatie van de botsing tussen de Melkweg en Andromeda. (bron: Binominis.com)

Doordat sterrenstelsels zo leeg zijn zullen alleen de grote gaswolken die zich binnenin de stelsels bevinden met elkaar vermengen. Dat wordt volgens de sterrenkundige wel weer interessant, want uit die mengeling van gaswolken kunnen weer nieuwe sterren ontstaan.

Galactisch ballet

Toch vliegen de twee stelsels niet door elkaar heen zónder elkaar te beïnvloeden. Op de computersimulatie is dat duidelijk te zien. Andomeda schampt om te beginnen de Melkweg alleen maar. Op het eerste gezicht lijkt ze op volle snelheid door te vliegen. Maar dan zijn beide stelsels in elkaars zwaartekrachtveld beland. In een trage, maar uiterst gracieuze beweging maken ze allebei een U-bocht naar elkaar toe, en terwijl ze in spiralende sterrenwolken uiteenvallen omarmen ze elkaar en worden één. Het hele proces neemt 100 miljoen jaar in beslag.

Botsing tussen twee melkwegen; zo zou een botsing tussen onze Melkweg en Andromeda er ook uit kunnen zien. (bron: NASA)

Catastrofe

Het mag dan waar zijn dat de sterren zelf het samengaan van Andromeda en de Melkweg zullen overleven, dat hoeft niet persé zo te zijn voor planeetstelsels als het onze, meent professor Groot: “Als een passerende ster dicht in de buurt van onze zon komt, zou zo’n ster de zwaartekracht binnen het zonnestelsel kunnen verstoren. Dan kunnen de banen die de planeten om de zon heen draaien ook veranderen. Als dat gebeurt, en er zou nog steeds leven op aarde zijn, dat is dat met recht een catastrofe; de temperatuur op Aarde zou behoorlijk kunnen veranderen.”

‘Behoorlijk veranderen’, zoals professor Groot het stelt, is wel een enorm understatement. Als de Aarde maar een klein beetje dichter bij de zon komt te staan, wordt de planeet een tweede Venus, met oppervlaktetemperaturen waar lood bij smelt. Iets verder naar buiten en de aarde wordt een ijsplaneet als Saturnus, maar dan natuurlijk zonder de beroemde ringen.

Professor Paul Groot van Radboud Universiteit in Nijmegen

Levenloos

Maar onze thuisplaneet ziet er over 5 miljard jaar sowieso compleet anders uit: de prachtige blauwgroene aarde zal tegen die tijd zijn veranderd in een dorre steenklomp. Het leven op Aarde is dan al lang voorbij, omdat tegen die tijd de Zon is uitgeput. Deze ster heeft namelijk een voorraad waterstof die genoeg is om zo’n tien miljard jaar te schijnen. Omdat de Zon nu al van middelbare leeftijd is, is tegen die tijd het licht al uitgegaan. Het zal donker zijn en koud, en er zullen in elk geval op Aarde geen getuigen zijn van de geboorte van Binominis.

Beluister het verslag van Thijs Westerbeek van Eerten over ‘Binominis Intergalactische Botsing’ (4’00")

Dit artikel is een publicatie van Radio Nederland Wereldomroep (RNW).
© Radio Nederland Wereldomroep (RNW), alle rechten voorbehouden
Dit artikel publiceerde Kennislink 10 jaar geleden

Discussier mee

Vragen, opmerkingen of bijdragen over dit artikel of het onderwerp? Neem deel aan de discussie.

LEES EN DRAAG BIJ AAN DE DISCUSSIE