Je leest:

De eerste Amerikanen

De eerste Amerikanen

Auteur: | 26 mei 2005

De eerste bewoners van Amerika arriveerden zo’n 13.000 jaar geleden. Dat staat al een tijdje vast, maar met hoeveel ze kwamen, waarvandaan, misschien wel hoe vaak; dat waren allemaal vragen die lastig te beantwoorden bleven. Deze week verschijnt in PloS Biology een artikel waarin deze vragen beantwoord worden met behulp van populatiegenetica.

Tijdens de laatste ijstijd, meer dan 10.000 jaar geleden, was er een landbrug tussen Siberië en Noord-Amerika. Je kon toen dus van Azië naar Amerika lopen. Een aantal Aziaten heeft dat ook gedaan, namelijk de voorouders van de Amerikaanse Indianen. Het is natuurlijk een interessante vraag, hoeveel mensen het precies waren die deze reis ondernomen hebben. Nu voor het eerst is een wetenschapper er in geslaagd een realistische schatting te maken.

De onderzoeker, professor Jody Hey, heeft een computermodel gemaakt. Dat programma kan met behulp van genetische informatie van mensen die nu leven uitrekenen wanneer populaties zich in het verleden van elkaar afgesplitst hebben. Hij heeft de genen van indianen vergeleken met die van Aziaten. Hij komt hierbij uit op het al bekende afsplitsmoment van 12.000 tot 14.000 jaar geleden. Bovendien kan hij met dit programma ook berekenen hoe groot de populaties geweest moeten zijn.

Zouden de eerste bewoners van Noord-Amerika zo geleefd hebben?

Het getal waar hij op uit komt is verrassend laag: het aantal mensen dat de oversteek waagde was niet hoger dan 70. Die 70 zijn dan wel alleen de leden van de groep die de goede leeftijd hadden om kinderen te kunnen krijgen. De totale groep, met de ouderen en de kleine kinderen meegeteld, zou dus ongeveer uit 200 mensen bestaan kunnen hebben. Dat is ongeveer 1% van de totale bevolking die toen in Azië leefde.

De meeste eerdere berekeningen maakten gebruik van maar één gen. Maar omdat niet alle genen even snel veranderen, spraken die elkaar nogal eens tegen. Hey heeft daarom gebruik gemaakt van negen verschillende genen, waardoor hij in staat was om een veel duidelijker beeld te krijgen. Nu het computermodel goed blijkt te werken kan het gebruikt gaan worden om nog veel meer vragen over de eerste Amerikanen te beantwoorden.

Bronnen:

Hey J., On the number of New World founders: A population genetic portrait of the peopling of the Americas, PLoS Biology, 23 mei 2005

Dit artikel is een publicatie van NEMO Kennislink.
© NEMO Kennislink, sommige rechten voorbehouden
Dit artikel publiceerde NEMO Kennislink op 26 mei 2005

Discussieer mee

0

Vragen, opmerkingen of bijdragen over dit artikel of het onderwerp? Neem deel aan de discussie.

NEMO Kennislink nieuwsbrief
Ontvang elke week onze nieuwsbrief met het laatste nieuws uit de wetenschap.