Je leest:

Astronaut Kuipers mag opnieuw de ruimte in

Astronaut Kuipers mag opnieuw de ruimte in

Auteur: | 5 augustus 2009

Voorpret, maar vooral hard werken. Voor de Nederlandse astronaut André Kuipers komt opnieuw een droom uit. Hij mag een half jaar naar het internationale ruimtestation ISS. De reis van André Kuipers staat in december 2011 op het programma.

“Dit is waar je het voor doet. Trainen is leuk, maar de ruimte is nog leuker.” André Kuipers is duidelijk in zijn element. Uitvoerig vertelt de 51-jarige Nederlander over zijn komende missie aan boord van het ISS. In 2004 maakte Kuipers al een reis naar het ruimtestation, toen verbleef hij er twaalf dagen.

André Kuipers (Amsterdam, 5 oktober 1958) is na Wubbo Ockels en Lodewijk van den Berg de derde in Nederland geboren ruimtevaarder, en na Wubbo Ockels de tweede ruimtevaarder die met de Nederlandse nationaliteit de ruimte in ging. Kuipers’ eerste ruimtevlucht vond plaats in het kader van de DELTA missie.
ESA

Struikelblokken

Maar een reis van een half jaar is iets heel anders. En voor sommigen een struikelblok. “Een half jaar is lang. De meeste astronauten zeggen ook dat drie maanden mooi zijn, maar dat je daarna nog eens drie maanden moet”, vertelt Kuipers. “Ook lichamelijk is het niet gezond. Je staat bloot aan straling uit de ruimte, je botten ontkalken en je spieren worden slap. Om die reden doen we tenminste een uur per dag aan fitness en trainingen op een loopband. Het is een aanslag op het gestel.”

En er is het gemis van de familie. Hoewel er veel meer contact mogelijk is dan vroeger. “We bellen regelmatig via de satelliet, we kunnen emailen. En eenmaal per week is er een videoconferentie, rechtstreeks in de huiskamer van de familie.” Ongekende luxe vergeleken met het lot van vroegere ontdekkingsreizigers, vindt Kuipers. “Toen staken mensen in een houten boot de oceaan over en hadden met niemand contact meer. Ze wisten zelfs niet of ze ooit terug zouden komen.”

Training

Van kinds af aan wist Kuipers dat hij astronaut wilde worden. Zijn carrière werd er nauwkeurig op afgestemd. Na een studie medicijnen aan de Universiteit van Amsterdam richtte hij zich geheel op een loopbaan bij de ESA en werd in 1999 na een strenge selectie toegelaten tot de groep Europese astronauten.

Na zijn ruimtetrip in 2004 heeft hij zich onvermoeibaar ingezet om scholieren en studenten te interesseren voor exacte vakken en in het bijzonder voor de ruimtevaart. Nu mag hij nog een keer zelf ervaren wat een bijzonder beroep hij eigenlijk heeft. De uitverkiezing van Kuipers is mede te danken aan minister Maria van der Hoeven van Economische Zaken, die zich persoonlijk voor hem inzette.

Ruimtestation ISS.
ESA, vrijgegeven in het publieke domein

Reisgenoten

Kuipers heeft er hard voor getraind. De afgelopen periode stond hij als reserve op de lijst. Mocht de huidige commandant van het ISS, de Belg Frank de Winne, door omstandigheden zijn uitgevallen, dan zou Kuipers hem vervangen. Dankzij die training kreeg hij onder meer de voorkeur boven een Duitse astronaut. “Natuurlijk speelt er ook politiek mee, maar uiteindelijk was ik degene die het best was getraind.”

Zijn reisgenoten zijn inmiddels ook bekend. Het zijn een Amerikaan en een Rus die Kuipers al langer kent. “Met die Rus heb ik twee jaar geleden een winteroverlevingstraining gedaan, dus dan weet je wel wat je aan elkaar hebt. Beide mannen hebben eerder een lange ruimtereis gemaakt. Wat dat betreft lijkt het me een prima bemanning.”

Ruimtewandeling

Het volledige team aan boord van het ISS bestaat eind 2011, als Kuipers arriveert, uit zes astronauten die verschillende experimenten uitvoeren. Daarnaast is er tijd voor onderhoud en reparatie. Mogelijk staat een ruimtewandeling op het programma.

En hoewel die voor de liefhebber op de grond tot de hoogtepunten van een missie behoort, is zo’n wandeling niet zonder gevaar. Kuipers: “De ruimte is een heel vijandige omgeving, dus je doet het zeker niet voor de lol. Een wandeling in een ruimtepak moet in het programma passen en er moet een goede reden voor zijn: een reparatie of een experiment.”

Kuipers zal naar het internationale ruimtestation ISS reizen met een Russische Sojoez-raket. De ruimtecapsule van zo’n raket zie je hierboven.
NASA

Mini-ruimteschip

Maar mocht het nodig zijn, is hij ervoor getraind. Door lange dagen van acht uur achtereen in een ruimtepak in een Amerikaans of Russisch zwembad te dobberen. Zo’n pak is een mini-ruimteschip, compleet met communicatiemiddelen en zuurstofvoorziening. Net als onder echte omstandigheden. Alleen wordt de gewichtloosheid nagebootst door de zweven in een enorme bak met water.

Net als in 2004 zal André Kuipers een groot aantal wetenschappelijke experimenten uitvoeren. De exacte invulling is nog niet bekend. Expeditie 30/31 zoals Kuipers’ vlucht heet, wordt nu verder uitgewerkt. Eind 2011 vertrekt de Nederlander, mogelijk in een nieuwe generatie van de vertrouwde Sojouz-capsule, vanuit de Russische lanceerbasis Bajkonoer in Kazachstan naar het ruimtestation.

Zie verder:

Dit artikel is een publicatie van Radio Nederland Wereldomroep (RNW).
© Radio Nederland Wereldomroep (RNW), alle rechten voorbehouden
Dit artikel publiceerde NEMO Kennislink op 05 augustus 2009

Discussieer mee

0

Vragen, opmerkingen of bijdragen over dit artikel of het onderwerp? Neem deel aan de discussie.

NEMO Kennislink nieuwsbrief
Ontvang elke week onze nieuwsbrief met het laatste nieuws uit de wetenschap.