13 november 2019

Boundless in Seattle

Grenzeloos studeren in Amerika

Hoe is het om te studeren aan de andere kant van de oceaan? In deze en de komende blogs schrijf ik over het leven aan de Universiteit van Washington, waar ik op zoek ben naar de historie in een moderne stad.

Ik neem je mee naar een plek aan de andere kant van de wereld, waar duizenden appelbomen groeien en gele schoolbussen rijden, waar Starbucks, Amazon en Microsoft groot gegroeid zijn, waar Boeing zijn eerste vleugels schiep, en waar het water je overal omringt. Dit najaar heb ik mijn project verplaatst naar Seattle, aan de westkust van de Verenigde Staten (tien uur vliegen!). Van september tot december mag ik hier samenwerken met een Grootheid in mijn vak en—onder invloed van heel veel caffeïne—aan mijn proefschrift werken.

De banners van de universiteit. Het motto van de universiteit is ‘Be boundless’ en dat past goed bij het internationale karakter van zowel de universiteit als de stad Seattle.
Leanne Jansen voor NEMO Kennislink

Hoewel ik me voor mijn reis enige zorgen maakte over mijn verblijf in ‘het land van Trump’, ben ik na twee maanden behoorlijk goed gewend. ‘Seattleites’ eten graag gezond en biologisch, ze fietsen naar hun werk en ze schamen zich over het algemeen voor hun president. Ze aanbidden liever hun ‘Huskies’, het football-team van de universiteit. (Benieuwd? Check dan deze website van de Huskies)

Door televisieseries en films had ik een bepaald beeld gekregen van een Amerikaanse universiteit: campussen die lijken op een dorp in plaats van een school, drommen studenten met koffiebekers in de hand, cheerleaders hangend aan de gespierde armen van football-spelers, gigantische kantines en bibliotheken als kathedralen. Ik kan je vertellen: dat is precies hoe het is. Met als enige verschil dat ik daar nu tussenloop met mijn Hollandse lange benen.

Dit ben ik in de ‘Graduate Reading Room’ in de centrale bibliotheek op de campus, de Suzzallo-Allen Library. ‘Graduate students’ in Amerika zijn promovendi net zoals ik, een promotie is hier alleen onderdeel van de masteropleiding.
Leanne Jansen voor NEMO Kennislink

Tweede thuis

Hoe is het om aan een vreemde universiteit te studeren? Tijdens mijn oriëntatie in de eerste week van september werd ik gewaarschuwd voor de verschillende stadia van de “Cultuurschok”: huwelijksreisgevoel – aanpassing (met de nodige irritaties) – gewenning – heraanpassing bij thuiskomst. Ik ben nu veilig in de derde fase beland en gewend aan het leven en de mensen om me heen. Iets waar ik op een positieve manier nooit aan zal wennen is de vrijheid van leven en de weidse natuur in Seattle. Washington is een van de mooiste en groenste staten van Amerika—het resultaat van gemiddeld 147 dagen regen per jaar. Gewapend met mijn paraplu en regenjas heb ik de campus mijn tweede thuis gemaakt. En hoewel de westerse historie hier slechts begonnen is in 1851/2, heb ik toch een plekje gevonden waar de oudheid aanwezig is.

De faculteit waarin zich nu de opleiding Griekse en Latijnse taal en cultuur bevindt, heet Denny Hall en is het oudste gebouw op de campus. Dat kun je makkelijk zien aan de architectuur: de zandsteen, torentjes en symmetrische ronde vormen doen je denken aan de gotische kathedralen in Frankrijk of Italië. Denny Hall heeft z’n naam gekregen van de legendarische stichter van Seattle: Arthur Denny. Met zijn hele familie trok hij in 1851 vanuit Kentucky naar deze regio en stichtte een nederzetting met medewerking van de Duwamish, de indianenstam die er toen woonde. (Het lot van de stam, die schokkend snel uitstierf als gevolg van de ziektes die de kolonisten meebrachten, wordt op veel plekken in Seattle in herinnering gebracht.) Arthur Denny stichtte niet alleen de stad, hij zette in 1861 ook de Universiteit van Washington op: om die reden is het eerste gebouw op deze campus naar zijn naam genoemd. Hoe toepasselijk is het dat hier nu de oudste geschiedenis wordt bestudeerd?

Denny Hall. Ik vind het geen straf om in dit gebouw te moeten werken…
Leanne Jansen voor NEMO Kennislink

Campus

De oorspronkelijke universiteit stond in het centrum van Seattle, maar de levendige stad bood teveel verleidingen aan de jonge en naïeve studenten (zo werd althans gedacht)… De campus werd daarom verplaatst naar de huidige plek in het noorden van Seattle, waar op dat moment slechts bos en moeras was. Hier zouden de studenten zich wel kunnen concentreren! (Oude foto’s van het studentenleven vind je hier.) Bij deze verplaatsing van de universiteit hoort een mooi verhaal en een stukje klassieke receptie.

Op de huidige campus ligt een klein, idyllisch bos, waarin je een natuurlijk theater vindt (in feite een glooiend grasveld, maar de Amerikanen noemen het een theater). Bovenaan dit theater staan vier witte Griekse zuilen, enigszins verloren in het verder moderne landschap. Deze zuilen waren deel van het begin van de universiteit: ze vormden de ingang van het eerste universiteitsgebouw. Honderd jaar geleden, in 1911, werden ze naar de campus verplaatst, maar de klassieke zuilen waren geen goede combinatie met de gotische stijl van de gebouwen uit de vroege jaren ’20. Het oog wil ook wat. De zuilen werden op een speciale plek gezet in de Sylvan Grove Theater, waar ze nog steeds rechtop staan—en dat is best bijzonder, want ze zijn van hout. Ze hebben zelfs hun eigen naam gekregen: LIFE. Dat anagram staat voor Loyaliteit, Bedrijvigheid (Industry), Geloof (Faith) en Efficiëntie. De zuilen zijn daarmee niet alleen een symbool voor de oprichting van de universiteit, maar ook voor de waarden die deze vertegenwoordigt.

LIFE. Dit zijn de vier Griekse zuilen in het Sylvan Grove Theater. Hier kun je even ademhalen tussen alle hectiek op de campus door.
Leanne Jansen voor NEMO Kennislink

Op zoek naar historie

Go Huskies! Als student aan de Universiteit van Washington moet je natuurlijk het universitaire football-team, de ‘Huskies’, aanmoedigen, en dan wel in de juiste kleur trui. Geel (goud) en paars zijn de kleuren van de universiteit en je ziet iedereen op campus deze kleuren dragen.
Leanne Jansen voor NEMO Kennislink

De geschiedenis van de zuilen is symbolisch voor de plek die de Grieks-Romeinse cultuur inneemt in onze samenleving: ze is een beetje verstopt, maar als je haar eenmaal gevonden hebt, blijkt ze een vrij centrale rol te spelen. Bovendien is het typisch dat vier Griekse zuilen de belangrijkste waarden van de universiteit mogen verbeelden. Historisch gezien herinneren ze aan de oorsprong van de Universiteit van Washington. Symbolisch gezien herinneren ze aan de universele neiging om terug te grijpen op het “begin” van onze westerse cultuur in de Grieks-Romeinse wereld, elke keer als we iets nieuws willen beginnen.

Hoe kan een universiteit ooit een reputatie van belang krijgen als er niet een paar antieke zuilen staan om die status te benadrukken? Dat geldt dus zelfs in Amerika, waar in de verste verte geen Griekse tempels of Romeinse theaters te vinden zijn.

Als vakidioot moet ik bekennen dat ik toch blij ben met dit stukje nep-Griekenland in Seattle. De lange geschiedenis van LIFE is fascinerend, maar zelfs zonder kennis daarvan kun je ze gewoon bewonderen om hun schoonheid. Schoonheid geeft rust en rust is zeer welkom als je ‘the American life’ leidt.

De volgende keer lees je meer over de Amerikaanse ervaring en de gewoontes van de studenten aan de ‘UW’!

Discussieer mee

0

Vragen, opmerkingen of bijdragen over dit artikel of het onderwerp? Neem deel aan de discussie.

NEMO Kennislink nieuwsbrief
Ontvang elke week onze nieuwsbrief met het laatste nieuws uit de wetenschap.